Qu’est-ce qu’une leucémie ?

Qu’est-ce qu’un cancer ?

Le cancer chez l'enfant est une maladie rare qui représente, dans les pays développés, 1 à 2 % de l'ensemble des cancers. On dénombre près de 2 500 nouveaux cas chaque année en France, dont la moitié chez l'enfant de moins de 5 ans et 700 chez les jeunes de 15 à 18 ans. Les cancers sont la 2e cause de mortalité infantile après les accidents domestiques.

Certaines formes de cancers sont spécifiques à l'enfant et, inversement, la plupart des cancers de l'adulte n'existent pas chez l'enfant.

Si quelques facteurs favorisant le développement du cancer ont été clairement identifiés chez l'adulte (alcool, tabac, produits toxiques, virus, etc.), une cause est très rarement identifiée chez l'enfant.

Les cancers (tumeurs solides) touchant l’enfant sont très différents de ceux connus chez l’adulte et des maladies comme le neuroblaste, le nephroblastome, les Rhabdomyosarcome ne sont en général retrouvés qu’en pédiatrie. Les adolescents présentent eux des maladies qui sont parfois trouvées chez l’adulte jeune comme les tumeurs germinales, les sarcomes, ou les tumeurs cérébrales. Il existe plus de 40 cancers différents chez l’enfant et cette maladie peut se développer partout dans le corps et a tous les âges

 

La leucémie, aussi appelé cancer du sang, est un cancer des cellules de la moelle osseuse hématopoïétique. On distingue aujourd'hui différents types de leucémies (leucémie chronique et leucémie aigüe), qui demandent chacune un traitement spécifique. Les leucémies chroniques sont exceptionnelles chez l’enfant. Parmi les leucémies aiguës, on distingue les leucémies aiguës lymphoblastiques (LAL) qui représentent environ 80% des cas et les leucémies aiguës myéloïdes, plus rares.

La leucémie est caractérisée par une prolifération anormale et excessive de précurseurs des globules blancs, bloqués à un stade précoce  de différenciation, qui finit par envahir complètement la moelle osseuse, puis le sang. L’organisme ne produit plus suffisamment de globules rouges (cela est source d‘anémie), de globules blancs normaux, polynucléaires principalement (neutropénie, source  d'infections graves) et de plaquettes (thrombopénie, source d'hémorragies provoquées ou spontanées). Parfois la prolifération anormale des cellules leucémiques entraîne l’apparition de ganglions, ou un gonflement du foie ou de la rate, dans l’abdomen.

Des progrès considérables ont été faits ces dernières décennies, permettant aujourd'hui de guérir quatre enfants sur cinq en moyenne, ce chiffre variant bien entendu selon le type et l'étendue du cancer au moment du diagnostic. Ces progrès sont dus essentiellement à l'introduction de chimiothérapies de plus en plus efficaces, à des collaborations entre différents spécialistes impliqués dans la prise en charge thérapeutique et à une harmonisation des procédures de traitement à l'échelon national et, de plus en plus, international.

 

Quels symptômes ?

Comment effectuer le diagnostic ?

Les signes qui font faire le diagnostic d’un cancer chez l’enfant sont peu spécifiques. Il peut s’agir de la palpation d’une masse dans le ventre ou dans un muscle, de la survenue de douleurs non expliquées et inhabituelles, de l’apparition de signes neurologiques (maux de tête, strabisme, troubles de l’équilibre..) ou de beaucoup d’autre signes anormaux..

Les signes et symptômes des leucémies aiguës résultent de l’envahissement progressif de la mœlle osseuse par la lignée cellulaire leucémique.

Les premiers symptômes peuvent apparaître assez brutalement. Chez l’enfant ils se caractérisent par l’anémie (fatigue, teint pâle, anorexie), une fièvre traînante (infections virales ou bactériennes persistantes) ou  des saignements anormaux ou l’apparition d’ecchymoses (des « bleus ») inhabituels (en nombre ou en localisation)  dus au manque de plaquettes sanguines.

 

Le diagnostic de cancer ou de leucémie est souvent suspecté par le pédiatre ou le généraliste sur la base de ces signes cliniques et/ ou d’examens sanguins (Numération Formule Sanguine, NFS). La confirmation nécessite une prise en charge dans un centre d’oncologie-hématologie pédiatrique et la réalisation d’examens complémentaires (myélogramme, scanner, IRM, etc..)

 

Pour aller plus loin

http://www.e-cancer.fr

LEUCÉMIES

ET CANCERS
DES ENFANTS

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